DOCUMENTOS DE DIVULGACION
 
MUSEO NACIONAL DE HISTORIA NATURAL Y ANTROPOLOGIA

Abril 2000                                                    Número 2

 

Un problema de conservación, identificación y clasificación de AVES: Los "capuchinos" del Género  Sporophila.

SANTIAGO CLARAMUNT

 

El género Sporophila es un grupo de pájaros de la familia Fringillidae, caracterizados por su pequeño tamaño y su robusto pico cónico. Se distribuyen principalmente en ambientes de pastizales y arbustos, en zonas tropicales o subtropicales del Nuevo Mundo. Dentro de las numerosas especies del género, un grupo de ellas, llamadas “capuchinos” en Argentina y Uruguay, representa un verdadero desafío para la investigación y la conservación. Lo integran las especies más pequeñas y coloridas del género pero también las menos conocidas y las que están en mayor peligro de extinción (Cuadro 1).  

 

Cuadro 1. Especies de "capuchinos"

Sporophila bouvreuil Sporophila hypoxantha Sporophila minuta
Sporophila hypochroma Sporophila nigrorufa Sporophila melanogaster
Sporophila castaneiventris Sporophila cinnamomea Sporophila palustris
Sporophila ruficollis Sporophila zelichi  

La distribución exacta de varias de estas especies es muy poco conocida y actualmente se cree que muchas de ellas son migradoras de larga distancia, pasan el invierno austral en bandos mixtos en pastizales tropicales y migran al sur para reproducirse en zonas templadas de Argentina y Uruguay.

Mucho menos se sabe sobre los requerimientos ecológicos, la reproducción y el comportamiento de estas pequeñas aves. El nombre del género hace referencia a los hábitos alimenticios. Sporo viene del griego, sporus, que significa espora o semilla y phila, también del griego, significa ‘que ama o apetece.’ En efecto, los “capuchinos” se alimentan de semillas de gramíneas y parecen depender especialmente de la oferta de granos de los pastizales altos que crecen en lugares húmedos. Estos mismos ambientes son los que prefieren para nidificar.

Típico ambiente habitado por los "capuchinos"

 

Cuadro 2. Las especies más raras.

Sporophila nigrorufaS. nigrorufa (figura), sólo es conocida por unos pocos avistamientos en la región del Pantanal de Brasil y Bolivia y por un puñado de ejemplares en colecciones de museos.
S. zelichi, fue la última especie en ser descubierta por la ciencia, descripta recién en el año 1977. Su área de cría está restringida a algunos pastizales del litoral del río Uruguay en Entre Ríos (Argentina), aunque recientemente ocurrieron algunos avistamientos en los Bañados de Rocha (Uruguay) que, de ser confirmados, estarían indicando una mayor área de distribución para la especie.

De las once especies descriptas, siete tienen problemas de conservación a nivel mundial (Cuadro 3). Entre las causas principales está la desaparición de ambientes adecuados, especialmente los mencionados pastizales altos. Este tipo de pastizal ha sufrido una drástica disminución debido al pastoreo del ganado, que los apetece por su alto valor forrajero, reduciendo su altura y evitando el crecimiento de las espigas. Por otra parte, al crecer en llanuras fértiles o húmedas, una gran superficie de estos pastizales ha sido sustituida por praderas artificiales, cultivos de cereales o plantaciones forestales y ha sufrido los efectos de la desecación de bañados. Otro factor muy importante en la declinación de las poblaciones es la captura y el tráfico ilegal para el mercado de pájaros de jaula. Los “capuchinos” son pájaros populares en el nordeste argentino y el litoral uruguayo y son muy codiciados por los comerciantes de aves o “pajareros”, que ejercen año a año una fuerte presión sobre las escasas y localizadas poblaciones.  

Cuadro 3. "Capuchinos" con problemas de conservación.

En peligro de extinción

Casi amenazadas

S. zelichi (crítico)
S. nigrorufa
S. palustris
S. hypochroma
S. melanogaster
S. cinnamomea
S. ruficollis

Si bien en los listados taxonómicos suelen aparecer once especies, aún existen dudas respecto a que todas deban ser clasificadas como tales. Existe un marcado dimorfismo sexual  y las diferencias entre una especie y otra se encuentran solamente en el plumaje de los machos adultos (ver figuras abajo). Estas diferencias generalmente implican variantes en unos pocos (aunque notorios) caracteres del diseño y el color del plumaje. Las hembras y los juveniles son prácticamente iguales en todas las especies (ver figura abajo), por lo tanto no pueden ser identificados si no se los encuentra junto a un macho. Todo esto ha llevado a varios investigadores a considerar la posibilidad de que algunas “especies” sean en realidad “formas” alternativas de plumaje dentro de una misma especie (polimorfismos), razas geográficas (subespecies) o híbridos (Cuadro 4).  

Cuadro 4. El problema de la clasificación.

Se ha sugerido que S. ruficollis y S. palustris son fases de color (con garganta negra y con garganta blanca respectivamente) de S.  hypoxantha. Esta, a su vez, suele ser considerada como una subespecie de S. minuta.
S. hypochroma podría ser una variante con dorso gris dentro de S. cinnamomea o una fase más pigmentada del plumaje de S. hypoxantha.
Varios investigadores dudan de la validez de S. zelichi, alegando que podría ser un híbrido entre S. palustris y S. cinnamomea o una rara fase de color dentro de una u otra de estas especies.

 

Sporophila minuta
Sporophila minuta

Sporophila palustris
Sporophila palustris


Sporophila zelichi

Sporophila ruficollis
Sporophila ruficollis

Sporophila hypoxantha
Sporophila hypoxantha

Sporophila hypochroma
Sporophila hyopchroma

Sporophila cinnamomea
Sporophila cinnamomea

Hembra de Sporophila
Hembra de Sporophila

 

La importancia que tiene resolver este problema de identificación de especies radica en que cualquier cambio en la clasificación de los capuchinos puede repercutir en asuntos concernientes a la conservación. En Argentina y Uruguay se han identificado áreas prioritarias para la conservación de las aves, muchas de las cuales fueron definidas total o parcialmente por la presencia de “capuchinos” amenazados. Si se modificara el status de alguna de estas especies, habría que revisar completamente la estrategia regional referente a estas áreas.

Actualmente la Sección Ornitología del Museo busca financiación para un proyecto con el cual comenzar a desentrañar esta problemática.


* Comentarios o preguntas al autor:  sant@internet.com.uy 
* Museo Nacional de Historia Natural y Antropología - Vida Silvestre.

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